How Omahyra Mota Redefined the Landscape of Latinx Representation while Saving My Life

How Omahyra Mota Redefined the Landscape of Latinx Representation while Saving My Life

[INCLUYE TRADUCCIÓN EN ESPAÑOL ABAJO DEL TEXTO EN INGLÉS ]

The first time I saw Omahyra Mota I was in the sixth grade. My friend Silva and I were in computer class when we started talking about Jay-Z’s latest music video “Change Clothes” which featured Jay waxing poetic about the current state of fashion among hip hop and rap artists and a full faux runway show resplendent with cameos of everyone from Naomi Campbell to Kelly Ripa. But oddly enough, none of these things had really caught Silva’s attention more than the look of one of the models.  “She had short hair and no boobs, kinda like you,” she said, “and she looks like a boy.” I looked down at my prepubescent body and felt a wave of shame: was she saying I reminded her of the “weird-looking” model in the video? Did that make me ugly in Silva’s eyes? In other’s eyes?

I rushed home after school and tuned into MTV, waiting and scanning the screen until they replayed the video.  When it finally came on, I had to wait almost 3 minutes until I first caught glimpse of Omahyra. There she was, just as Silva had described: tall, brown, boyish and androgynous, tough but still glamorous enough to steal the spotlight from Naomi herself. She was unusual looking; I knew that I had never seen anyone like her before that moment. In the minutes before her appearance, what you mostly see are very Victoria’s Secret-esque models with long silky hair, full makeup, shapely and womanly bodies complete with the oogling of men in the audience of the “fashion show” including Pharrell Williams and Jay himself, all meant to saturated the viewer with the acceptable, “typical,” easily digestible images of women and beauty to be consumed. All my life this was the image of a “woman” I had been presented with, this was all I knew to emulate and strive to be. 

But Omahyra, starring here as the bad girl who someone sneaks backstage and starts a fight but still manages to make her catwalk debut, broke that mold, both in my life personally but also in the fashion and beauty world. In the video, she is not being looked at and is not there for consumption; she is the antithesis of the images of women that are seen before her, with her short hair and strong jaw and lean body. You notice Omahyra not because of her beauty, but because for a moment, you don’t understand and can’t process how exactly she manages to catch your attention when she doesn’t fit into any preconceived mold of “model” and especially “woman.” And it scares you. And you fear it. And you fear her. She was the antithesis of the white, blonde-haired, blue eyed anonymous models that came before and after her. Yes, her presence didn’t permanently cause a change in the beauty-standards held for models but also women everywhere, but her moment in the spotlight gave me a glimmer of hope and confidence in a world where people who look like me, her, us, are constantly told that we aren’t white enough, our noses aren’t small or narrow enough, our mouths aren’t delicate or elegant enough, our hair isn’t thin or light enough, that we will never be enough. 

What I never realized then was that Omahyra’s presence marked me so much  because it was the first time I ever saw someone that looked like me on TV, in a music video, in mass media. A dominican girl who came to the US when she was a child, Omahyra became a top model in the early 2000s despite (and yet because) of her unique looks. Yes, the Giselle’s and the Christy’s that came before Omahyra were proud and often did call themselves latinas, but how could I, how could millions of other awkward-looking brown girls could relate to that label of “latina” when it only meant white-passing? Up until that point, I had only ever seen these white or mixed Latina models being praised and lauded for representing “us,” but who was “us” other than those with a large share of European heritage? Who was “us” other than the little girls beating themselves up for not being light-skinned or blue-eyed or blonde-haired? Who was “us” other than our self-hating and white-praising culture that tries to hide or even deny our large indigenous and African blood?

Omahyra looked like me and she was a Jean Paul Gaultier girl. Omahyra looked like millions other gawky and strange little latina girls that are told they’re ugly and too “india” or black or this or that to be considered classic beauties and she was a Gucci girl. She was an Yves Saint Lauren girl. She was an Issey Miyake girl. She was a Roca-Wear girl. She even ended up walking for Victoria’s Secret annual show, eventually. Her beauty and the way the fashion world celebrated and praised her beauty reaffirmed mine, and many other brown girls around the world too. To know that Omahyra not only emphasized her very strong features but became famous and sought-after because of them, that she  never downplayed her heritage and racial background made such a deep impact so early in my life that I’ve never been able to forget her. 

On my tumblr, which is appropriately named omahyramotafanclub, I tag all pictures of her as “my girl,” because, to me, Omahyra really is my girl. She’s our girl, all those other weird-looking slightly androgynous strong-faced stand united with and through her. I root for her still, though she’s long moved on from modelling for the most part and has become an artist and musician. Anytime I see a picture of her, I’m reminded of how I don’t have to change my appearance or myself or my writing style or my way of speaking or anything about myself in order to fit in or be more like those before me. She reminds me and gives me the confidence to be my own person and stay true to myself as I make my way through a world so hostile to us. I try to tell as many young girls about her impact and iconic career in fashion as I can because I know how hard it can be to see yourself in an industry where white is right and latinas, unless they are white-passing or have the “white features on brown skin” look, are rarely allowed to be represented in all their glorious diversity. Omahyra’s victory and impact on early 2000s culture, music, fashion and beauty is a victory for brown girls everywhere and is a constant reminder that what needs altering and widening is others’ scope of what is beautiful, who latinx’s are, and what we can do.


Español

La primera vez que vi a Omahyra Mota estaba en el sexto grado. Mi amiga Silva y yo estábamos en la clase de tecnología cuando empezamos a hablar sobre el nuevo video musical de Jay-Z titulado “Change Clothes.” En el video se ve como Jay se deshace en elogios sobre el estado de la moda y la cultura entre los artistas de hip hop y rap. Ademas, el video es acompañado por una imitación de un desfile de moda repleto de actuaciones especiales de figuras como Naomi Campbell y hasta Kelly Ripa. Pero, ninguno de estos espectáculos había llamado la atención de Silva mas que la apariencia de una de las modelos. “Ella tenia el pelo corto y no tenia nada de pecho, casi como tu,” me dijo, “y se veía como un varón.” Bajé la vista hacia mi cuerpo joven y pequeño sintiendo una ola de vergüenza: ¿me estaba diciendo que yo le recordaba a una modelo tan extraña? Al parecerme a ella, a los ojos de Silva, ¿era yo fea? Y si era fea para Silva, ¿cuantos mas pensaban lo mismo de mi?

Corrí a la casa ese día después de la escuela y prendí mi televisión al canal de MTV, esperando desesperadamente que volvieran a pasar el video en la pantalla. Cuando al fin apareció, tuve que esperar mas de 3 minutos para captar si quiera un destello de Omahyra. Allí estaba, tal como la había descrito Silva: alta, morena, andrógina, fuerte pero suficientemente glamurosa como para ser la sensación, hasta tal vez mas que la misma Naomi Campbell. Si, era una vista extraña; sabia que nunca antes había visto a alguien que se pareciera a ella. En los minutos previos a su aparición, lo que mas ves son modelos con un “look” mas al estilo de los ángeles de Victoria’s Secret con el cabello largo y sedoso, bien maquilladas, con cuerpos voluptuosos y femeninos y la audiencia del desfile de moda está llena de hombres viéndolas con ojos llenos de deseo. Hasta Jay-Z y su compañero/ productor musical Pharrell Williams son parte de este espectáculo, todo hecho para saturar al espectador del video con imágenes de mujeres y belleza típica que es fácil y aceptable de digerir. Toda mi vida había sido presentada con esa imagen de “mujer,” solo eso sabia imitar y tratar de ser. 

Pero Omahyra, estrenándose aquí como una oveja negra rebelde que se cola entre bastidores y se pelea con las otras modelos y a la misma vez logra hacer su debut en el desfile de moda, quebró ese molde de “mujer aceptable y típica,” tanto en mi vida personal como en el mundo de moda y belleza. En el video, ella no esta ahí como objeto que es visto o deseado por los hombres; ella es el antítesis de todas las mujeres que se ven antes, con su pelo corto y oscuro, su cuerpo delgado y plano, su cara fuerte y intensa. La audiencia, tanto la del video como nosotros los espectadores, nos fijamos en Omahyra no por su belleza sino porque, por un momento, no sabemos ni entendemos exactamente como ella nos pudo haber captado la atención cuando no cabe o sigue ningún molde social de “modelo” y, especialmente, de “mujer.” Y nos asusta. Y nos hace sentir incomodos. Y le tenemos miedo. Contrastando con todas las modelos anónimas blancas, de ojos azul y pelo rubio que salieron antes y después de su época. Si, es verdad que su presencia y su “look” no causó un cambio permanente en las normas de belleza para el público y las modelos pero su momento en el centro de la atención me dio una luz de esperanza en un mundo donde continuamente le dicen a todos los que se parecen a ella, como yo, como nosotros, que nunca seremos suficientemente blancos, nuestras narices suficientes delgadas o angostas, nuestras bocas demasiado grande y salidas, nuestro pelo “malo,” de “india,” muy oscuro, que nosotros nunca seremos lo suficiente como somos. 

Lo que nunca supe fue que la presencia de Omahyra me marcó tanto porque fue la primera vez que vi alguien que se parecía a mi en la televisión, en un video de música, en los medios de comunicación masiva. Una muchacha dominicana que vino a los Estados Unidos a los diez años, Omahyra llegó a ser una modelo famosa en la primera parte del siglo 2000 a pesar de (y por) su apariencia inusual. Si, todas las Giselles y las Christys que vinieron antes de Omahyra muchas veces se sentian orgullosas de ser latinas y reconocían sus raíces, pero ¿como podía yo, como podrían las millones de otras niñas con un “look” extraño y desgarbado verse reflejadas en esa imagen de “latina” cuando solo incluía a los latinos blancos? Hasta ese punto, solo había visto a estas latinas blancas o mezcladas siendo alabadas y elogiadas por “representarnos,” pero ¿quien era “nosotros” mas allá de los que eran descendientes directos de los europeos? ¿Quien era “nosotros” mas allá de todos los niños y niñas que crecen odiando su piel por no ser de piel blanca, su pelo por no ser rubio o sus ojos por no ser azules? ¿Quien era “nosotros” mas que nuestra propia cultura que promueve este modo de pensar y que le urge a la gente de descendencia indígena o africana que rechace sus raíces?

Omahyra se parecía a mi y era una modelo para Jean Paul Gaultier. Omahyra se parecía a millones de otras niñas latinas “feas” y extrañas que les dicen que son muy morenas, muy indias, muy negras para ser consideradas “bellas” pero ella llegó a ser modelo para Gucci. Era modelo para Yves Saint Laurent. Era modelo de Issey Miyake. Era modelo de Roca-Wear. Hasta llegó a modelar para el desfile anual de Victoria’s Secret. Su belleza, y el modo en el cual el mundo de la moda la celebró y elogió, reafirmó mi belleza y la belleza de todas las niñas morenas del mundo. Al saber que Omahyra no solo enfatizó sus rasgos distintivos y fuertes pero que fue por eso que tuvo tanto éxito y se volvió tan famosa, que ella nunca dejó de reconocer sus raíces africanas e indigenas, me afectó profundamente desde tan joven que nunca he podido olvidarla. 

En mi página de tumblr, que es apropiadamente titulada omahyramotafanclub (“el club de fanáticos de Omahyra Mota”), categorizo todas las fotos de ella como “my girl” (“mi chica”) porque, para mi, Omahyra verdaderamente es mi chica. Ella es nuestra chica; todas las demás niñas con cuerpos y caras andróginas, consideradas extrañas y feas por los demás nos unimos con y por medio de ella. Hincho por ella todavía, aunque hace mucho tiempo que dejó el mundo de moda y ahora se dedica a ser artista de música y artista tradicional. Cada vez que miro una foto de ella, me recuerdo de como yo nunca debería de cambiar mi apariencia, como hablo, como escribo, como soy para ser como los demás o los que vinieron antes de mi. Ella me recuerda y me da confianza para ser mi misma, para ser mi propia persona mientras que encuentro mi camino en un mundo tan hostil a nosotros. 

Le intento contar de Omahyra y de su carrera ilustre y distinguida a cuantas jovencitas pueda porque se que es difícil no verse reflejada en un mundo donde las latinas en general son raras y, cuando sí aparecen, tienen rasgos europeos con piel canela, en una industria donde nunca tenemos la libertad de completamente representar nuestra magnifica diversidad. El impacto que Omahyra tuvo en la cultura de la primera mitad de los años 2000, la música, el modelaje y la belleza es una victoria para todas las latinas morenas en el mundo y es un recuerdo constante de que lo que necesita ser cambiado y ajustado es el alcance de lo que otros consideran bello, quienes son latinxs, y lo que podemos hacer.

Sweating Fashion

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